LA FIESTA DE SAN NICOLÁS

LA FIESTA DE SAN NICOLÁS

Imagen: Fiesta de San Nicolás, de Jan Steen (1626-1679)

Venimos recordando estos días a todos esos “acompañantes” de San Nicolás, que desde el 5 de diciembre, con el Krampus austríaco, representan el “lado oscuro” de la dadivosidad del santo. Es hora ya de conocer al protagonista de tan extraña compañía, a San Nicolás, y con él un “acompañante” tradicionalmente conocido en los Países Bajos, Zwarte Piet.

San Nicolás, obispo de Myra, en la actual Turquía, en el siglo IV, murió el 6 de diciembre del año 342 (de ahí que se celebre este día su festividad) en esta región conocida como Licia. Tras la caída bajo dominio musulmán de la zona, los restos mortales del santo fueron trasladados en 1087 a Bari (en la actual Italia, de ahí que se le conozca como San Nicolás de Bari). Bari formaría más adelante parte del Reino de Nápoles, que fue conquistado en 1442 por Alfonso V de Aragón. La ciudad pasó a pertenecer por tanto a Aragón y después a España, hasta el siglo XVIII. Del hecho de que los restos de San Nicolás se encontraran en Bari (por entonces ciudad española), surge la tradición según la cual San Nicolás parte desde España y con él su asistente, ayudante, paje o esclavo Pedro (Zwarte Piet, o Pedro el Negro).

San Nicolás es también conocido en España como patrón de los marineros y por eso llega a los Países Bajos siempre en un barco de vapor. La Entrada nacional se lleva a cabo a mediados de noviembre, el primer sábado después del 11 de noviembre (festividad de San Martín) y en algunos lugares se despide a “Sinterklaas” el 6 de diciembre.

Imagen: San Nicolás de Bari como obispo de Mira, en la Iglesia de San Fructuoso, del Siglo XVIII, en Bierge (Huesca)

Zwarte Piet, o Pedro el Negro es el acompañante “oficial” de San Nicolás en los Paises Bajos y Flandes (donde se llama en neerlandés Pieterknecht, o “paje Pedro”). Es un negro y con unos gruesos labios rojos, que originalmente era el esclavo de San Nicolás, aunque su origen es muy dispar: en un principio se inspira en un demonio que se dedicaba a secuestrar niños, que fue derrotado por San Nicolás y convertido en su asistente. Otras fuentes apuntan a un simple siervo morisco, un antiguo esclavo etíope que vive con el santo porque éste compró su libertad. En los últimos años, tras muchas protestas ciudadanas por el “tinte” racista del personaje (que incluso se usa como insulto), se ha intentado inculcar la idea de que Zwarte Piet es un deshollinador que tiene la cara manchada por deslizarse en las chimeneas.

Es tan alto el sentimiento contrario a esta adjudicación que incluso el Alto Comisionado de Naciones Unidas para los Derechos Humanos ha pedido al gobierno que revise esta figura en las cabalgatas porque puede suponer “una representación del estereotipo del esclavo”. 

No se sabe muy bien el origen de este folklore, pero una de las más antiguas sobre Zwarte Piet se remonta al siglo IV cuando San Nicolás, contemporáneo del Concilio de Nicea y de las últimas oleadas de persecución romana, permitió la resurrección de tres niños pequeños, salvajemente cortados por un carnicero (uniéndose a la historia de Le Père Fouettard), lo que le convirtió en el santo patrón de los niños. La figura del carnicero, a veces se considera como la primera aparición del “coco” (el HansTrapp), condenado por siempre a seguir San Nicolás para castigar a los niños que no merecen su generosidad.  Contiene también muchos elementos de origen pagano y originalmente la figura de San Nicolás fue reverenciada solamente en el este. Sólo a partir del siglo XIII se convirtió el día de su santo (6 de diciembre) en una festividad reconocida. Ya en aquel tiempo existía en Utrecht la costumbre de llenar los zapatos de cuatro niños pobres con monedas.

Imagen: Ilustraciones de Thomas Nast en Harper’s

La tradición de San Nicolás llegó a la ciudad norteamericana de Nueva Ámsterdam en 1621 con los emigrantes holandeses. La ciudad fue tomada más adelante por los ingleses y cambió su nombre por el de Nueva York. Washington Irving, en 1809, escribió una sátira “Historia de New York” en la que deformó al santo patrón holandés (Sinter Klaas) hasta transformarlo en el precedente de Santa Claus (pronunciación que los angloparlantes le dieron al nombre holandés). El éxito popular del personaje de Irving se completó con el poema “Una visita de San Nicolás“, de Clement C. Moore (1779-1863), publicado en 1823, que acabó de inventar el mito del generoso y alegre personaje navideño. Un dibujante satírico de origen alemán, Thomas Nast (1840-1902), considerado uno de los padres de la caricatura política de los Estados Unidos, creó entre 1863 y 1886 de manera progresiva la imagen básica de Santa Claus a través de sus ilustraciones publicadas en la revista Harper’s.

Imagen: Christmas Santa (1935), Norman Rockwell.

De Estados Unidos el mito de Santa Claus se extendió a toda Europa (y el mundo). El ya popular personaje navideño pasó a Gran Bretaña a mediados del siglo XIX y de allí a Francia, donde se fundió con el Bonhomme Noël, origen de nuestro Papá Noél. También llegó a los Países Bajos, donde en Navidad San Nicolás compite consigo mismo en la forma de Santa Claus. Ver para creer…

La transformación de San Nicolás en Santa Claus ha alcanzado incluso a la ciudad turca de Demre, levantada sobre las ruinas de la antigua Myra. San Nicolás es el santo más importante de la Iglesia Ortodoxa Rusa, por lo que la ciudad atrae a multitud de turistas rusos. Por ello el gobierno ruso regaló a la ciudad en 2000 una escultura de bronce representándolo. Se asignó a la escultura un lugar prominente en la plaza frente a los restos de la iglesia medieval de San Nicolás. Pero en 2005 el alcalde Suleyman Topcu decidió que la figura de Noel Baba (Papá Noel, alter ego de Santa Claus) atraería más turistas que la escultura de San Nicolás, que fue desplazada a un más que modesto lugar entre las ruinas de la iglesia. La nueva escultura de Papá Noel, realizada en plástico, tomo su lugar central en la plaza.

AlmaLeonor_LP

(Extracto del artículo “Los Monstruos de la Navidad” ,
publicado anteriormente en HELICON el 24 de diciembre de 2014

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